Аборигены Кирибати представлены двумя этносами: кирибати, или тунгару (самоназвание и-кирибас), которые составляют около 93 % всего населения страны, и банаба — потомки выходцев с островов Гилберта, поселившиеся на острове Банаба (или Ошен) и в результате вековой изоляции обособившиеся от народа кирибати в самостоятельный этнос (в настоящий момент большая часть этого народа живёт на острове Рамби в Фиджи).

Доля иностранцев в стране очень низкая — 0,6 % (520 чел.). Остальное население — люди от смешанных браков кирибати и иностранцев (2874 чел.).

Народ кирибати говорит на микронезийском языке — кирибати (гилбертский). До 1979 года республика Кирибати была британской колонией, поэтому английский язык является официальным, хотя на нём мало кто говорит за пределами Южной Таравы.

До появления миссионеров на острове Банаба местные жители говорили на особом языке, который, однако, вымер (каких-либо текстов на этом языке не сохранилось, так как не существовало его письменной формы).

В 1857 году американский миссионер Хирам Бингхем основал миссию на острове Абаианг (ранее назывался остров Шарлотт — атолл в архипелаге Гилберта). Он разработал письменную форму языка кирибати, основанную на латинском алфавите и используемую до сих пор. Алфавит кирибати состоит из 13 букв. Заимствования из английского языка адаптируются к фонетике кирибати, например, слово кириб. te ka «машина» (англ. car).

До христианства на островах были распространены традиционные верования (кириб. te maka — «волшебство»). Они включали в себя поклонение богу Нареау, веру в духов и привидений. Ныне большинство верующих — католики (51 144 чел.). Конгрегационалистов насчитывается 33 042 чел. Последователи других религиозных течений (мормоны, бахаисты, адвентисты седьмого дня) малочисленны.