Численность населения островов Республики Кирибати во время их открытия европейцами довольно трудно определить.

Но очевидно, что уже в те времена коренные жители сталкивались с проблемами перенаселённости атоллов и, следовательно, ограничивали рождаемость, чтобы не столкнуться с нехваткой ресурсов для поддержания жизни.

После открытия островов европейцами в Кирибати произошли значительные изменения в воспроизводстве населения и общественном устройстве.

Прежде всего, произошло резкое сокращение численности коренного населения из-за насильственного вывоза населения для работы на плантациях Фиджи и Гавайских островов, а также из-за болезней и общественных беспорядков, вызванных конфликтами на политической, экономической и религиозной почве.

Тем не менее, с конца Второй мировой войны численность населения Кирибати значительно возросла, а смертность снизилась в результате улучшений в сфере здравоохранения и закупок импортных товаров, которые позволяли пережить частые засухи в Кирибати.

Согласно оценке 2005 года, численность населения Республики Кирибати составляла 92 533 человека, из которых 83 683 человека проживало на 17 островах архипелага Гилберта общей площадью 279,23 км². В столице государства, городе Южная Тарава, проживало 40 311 человек. Плотность населения на островах Гилберта разная. Самая высокая — в Южной Тараве: 2578 чел. на км². Самая низкая — на атолле Куриа: 70 чел. на км².

Всё остальное население проживает на островах Лайн: Киритимати (остров Рождества), Табуаэране (остров Фаннинг) и Тераине (остров Вашингтон). Общая численность населения острова Рождества составляет 5115 человек; плотность населения — 13 чел. на км².

Плотность населения на острове Тераина составляет 121 чел. на км², в то время как на Табуаэране — 75 чел. на км². Остров Кантон — единственный населённый остров архипелага Феникс. Его численность населения составляет всего 41 человек. Все остальные атоллы в архипелаге Феникс необитаемы, что связано с большим дефицитом пресной воды.

В 2005 году мужчины составляли 49,3 % (45 612 чел.), женщины 50,7 % (46 921 чел.). Доля городского населения в 1995 году составила 36,5 % населения, сельского — 63,5 %.

Уровень естественного прироста в 1990—1995 годах составил 1,4 % по сравнению с 1985—1990 гг. — 2,3 %. Доля детей до 15 лет в 2005 году составила 36,9 %, взрослого населения от 16 до 50 лет — 51,5 %, старше 50 лет — 11,6 %. Средняя продолжительность жизни мужчин в 1990—1995 годах составила 57,2 года, женщин — 62,3 года.

Сохраняющиеся высокие темпы прироста населения создают возможность значительного снижения качества жизни в стране. В результате перенаселённости островов, эрозии почвы, вызванной строительством дорог, загрязнения грунтовых вод создаётся также опасная нагрузка на хрупкую экосистему атоллов, а растущее с каждым годом население всё острее сталкивается с проблемой нехватки питьевой воды.