Республика Кирибати разделена на три островные группы, которые не выполняют каких-либо административных функций. Это острова Гилберта (83 683 чел.), острова Лайн (8806 чел.) и острова Феникс (41 чел.).

Основной единицей самоуправления является островной совет, который есть на каждом из обитаемых островов (всего 21 остров), на острове Тарава 3 совета, на Табитеуэа — 2 совета. Бюджет советов состоит из местных доходов.

В 1970-х годах британская колония Острова Гилберта и Эллис была разделена на 4 округа: Острова Эллис (сейчас Тувалу), Острова Гилберта, Острова Лайн и Остров Ошен (сейчас Банаба).

1 января 1972 года в состав колонии Острова Гилберта и Эллис (в округ Острова Лайн) вошли центральные и южные острова архипелага Лайн, на которые предъявляли права США. Это были острова Каролайн, Флинт, Старбак и Восток.

В 1974 году острова Феникс стали самостоятельным округом (ранее входили в состав округа Острова Гилберта). 1 октября 1975 года острова Эллис получили независимость и стали официально именоваться Тувалу, а колония Острова Гилберта и Эллис была переименована в Острова Гилберта. 12 июля 1979 года колония Острова Гилберта стала независимым государством, новое название — Республика Кирибати.

20 сентября 1979 года между Республикой Кирибати и США в Тараве был подписан Договор о дружбе, по которому США отказывались от своих претензий на 14 островов в архипелагах Лайн и Феникс: Бирни, Восток, Гарднер (Никумароро), Кантон (ранее был кондоминиумом Британии и США), Каролайн, Мак-Кин, Молден, Сидни (Манра), Старбак, Феникс (Раваки), Флинт, Хулл (Орона), Эндербери (ранее был кондоминиумом Британии и США) и остров Рождества (Киритимати) (договор вступил в силу 23 сентября 1983 года).