Почвы Кирибати — высокощёлочные, кораллового происхождения, весьма бедные. Обычно они пористые, из-за чего очень плохо задерживают влагу. Также здешние почвы содержат очень мало органических и минеральных веществ за исключением кальция, натрия и магния.

Содержание органического углерода в подпочвах крайне низкое (меньше 0,5 %) за исключением тех мест, где выращиваются такое сельскохозяйственное растение как таро (лат. Cyrtosperma chamissonis).

Фосфатные почвы распространены по всей республике. Также встречаются коричнево-красные почвы, которые образовались из гуано, накопившегося в рощах растения лат. Pisonia grandis.

Реки на атоллах Кирибати отсутствуют из-за маленькой площади, низкой высотности, пористости почв. Вместо этого в результате проливных дождей вода, просачивающаяся сквозь почву, образует линзу слегка солоноватой воды. Добраться до неё можно, выкопав колодец.

Помимо воды, которую можно собрать с листьев кокосовой пальмы после дождей, эти линзы — единственный источник пресной воды на большинстве островов Кирибати. Солёность грунтовых вод обычно снижается при отдалении от лагуны и океана.

Местонахождение и уровень грунтовых вод во многом определяют особенности флоры, расположение колодцев и возделываемых земель. Неконтролируемый процесс урбанизации и роста численности населения в Южной Тараве привели к попаданию в нескольких местах сточных вод в грунтовые.

Значительную угрозу для имеющихся запасов пресной воды на атоллах представляет повышение уровня воды Мирового океана. Пресноводные озёра есть только на островах Рождества и Вашингтон (Тераина).

В целом на островах Республики Кирибати есть около 100 маленьких солёных озёр, некоторые из которых имеют диаметр в несколько километров.