Большинство островов в архипелаге Гилберта и несколько островов в архипелагах Лайн и Феникс расположены в сухом поясе экваториальной океанической климатической зоны.

Издавна местные жители выделяют два сезона в году. Первый из них — Aumeang, который начинается одновременно с появлением на небосклоне звёздного скопления Плеяд. Второй сезон — Aumaiaki, который начинается одновременно с появлением на небосклоне созвездия Скорпиона. Первый сезон обычно длится с октября по март, второй — с апреля по сентябрь.

Более дождливым является сезон Aumeang, в то время как сезон Aumaiaki является более засушливым. Исследование направления ветров, которое проводилось на атолле Тарава с 1978 по 1983 год, указывает на то, что с декабря по май преобладающими являются ветра, дующие с востока и северо-востока, а в апреле—ноябре — с востока и юго-востока. При этом ветра с декабря по май дуют сильнее.

Климат Кирибати зависит от двух зон конвергенции: межтропической, которая определяет уровень осадков на северных атоллах, и южнотихоокеанской, которая определяет уровень осадков на южных атоллах.

С этими двумя понятиями связаны две аномалии — явления Эль-Ниньо и Ла-Нинья. Во время Эль-Ниньо межтропическая зона конвергенции движется на север в сторону экватора, при Ла-Нинье — на юг в сторону от экватора. В последнем случае на островах Кирибати наблюдается сильная засуха, в первом же — сильные дожди.

На северных атоллах архипелага Гилберта и северных островах Лайн, кроме острова Рождества, осадков выпадает больше, чем на атоллах, лежащих на юге. Уровень осадков в Кирибати варьирует от 1100 мм на юге островов Гилберта (атолл Тамана) до 3000 мм в год на севере (атолл Бутаритари) и от 4000 мм в архипелаге Лайн (атолл Тераина) до 800 мм на атолле Кантон (острова Феникс). Ураганы случаются довольно редко.

Самыми сухими месяцами в году являются май и июнь. Сезон дождей на островах Гилберта длится с октября по апрель. Периодически случаются засухи (особенно в центральных и южных островах архипелага Гилберта, на островах Феникс и острове Рождества), которые оказывают губительное влияние на сельскохозяйственные растения (прежде всего кокосовую пальму).

Среднегодовая температура в Кирибати варьируется от 26° С до 32 °C. Самые жаркие месяцы — сентябрь—ноябрь, самые холодные — январь—март.

Значительную угрозу будущему страны представляет глобальное потепление, в том числе связанное с ним повышение уровня Мирового океана, в результате которого низменные острова не выше 5 м могут оказаться под водой.

В ноябре 2010 года президент Кирибати на конференции по вопросам изменения климата, проводившейся в столице Кирибати Южной Тараве, обратил внимание ведущих государств мира, вносящих значительный вклад в загрязнение атмосферы тепличными газами, к данной проблеме и заявил, что республика должна быть готовой ко всяким последствиям, вызванным глобальным потеплением, в том числе к необходимости переселения граждан страны.