За исключением периода с 1994 по 1998 года, в который отмечался значительный экономический рост, вызванный, прежде всего, стимулирующими экономическими мерами государства, экономика Кирибати развивалась сравнительно медленными темпами.

В 1999 году показатель ВНП вырос всего на 1,7 %. В экономике этой аграрной страны продолжает преобладать государственный сектор.

Сочетание медленных темпов экономического роста и низкий уровень услуг привёл к тому, что Кирибати из 12 тихоокеанских государств — членов Азиатского банка развития по индексу развития человеческого потенциала заняла в 1999 году восьмое место.

Значительными препятствиями на пути развития этой микространы являются не только маленькая площадь суши, но и также экологические и географические факторы, включая отдалённость от мировых рынков сбыта продукции, географическая разбросанность, уязвимость перед природными бедствиями и крайне ограниченный внутренний рынок.

В связи с ограниченными возможностями для экономического роста с точки зрения площади страны, наличия природных богатств, малых трудовых ресурсов и низкого ВНП, а поэтому узким внутренним рынком, единственным путём экономического развития для этого островного государства является привлечение мигрантов (как одного из факторов производства), денежных переводов и денежной помощи других государств (финансовых трансфертов) и опора на государство (государственное финансирование экономики).

Такая модель развития придаёт значение поддержанию высокого уровня потребления внутри страны.

Республика Кирибати стала независимой в 1979 году, вскоре после выработки месторождения фосфатов на острове Банаба, причём эти минералы составляли 85 % всего экспорта страны, 45 % ВНП и 50 % государственного бюджета.

С тех пор основными источниками доходов для Кирибати стали копра и рыбная продукция. Основным работодателем в стране является государство, которое, несмотря на свои возможности, не может решить проблемы трудоустройства молодых граждан страны, многие из которых не имеют достаточного уровня образования.

Другим источником дохода для Кирибати в последние годы стала выдача лицензий на право вылова рыбы в её особой экономической зоне.