О заселении островов Кирибати и их ранней истории известно очень мало. Тем не менее, существуют предположения, что предки современного народа кирибати прибыли на острова Гилберта из восточной Меланезии в начале 1 тысячелетия н. э. Острова Лайн и Феникс ко времени их открытия европейцами и американцами были необитаемыми. Однако на этих атоллах остались следы человеческого присутствия в далёком прошлом.

Это побудило учёных к попытке объяснить причины исчезновения местного населения на архипелагах Лайн и Феникс. Одно из распространённых мнений — то, что в условиях небольшой площади, отдалённости от других архипелагов, засушливого климата и дефицита пресной воды жить на этих островах было крайне трудно. Поэтому заселившие острова люди были вынуждены в скором времени покинуть их.

Острова впервые были открыты британскими и американскими судами в конце XVII — начале XIX веков. Они были названы островами Гилберта в 1820 году русским путешественником, адмиралом Крузенштерном в честь английского капитана Томаса Гилберта, который открыл острова в 1788 году («кирибати» — это местное произношение английского слова «gilberts»). Традиционное же название островов Гилберта — Тунгару (кириб. Tungaru).

Первые британские поселенцы приплыли на острова в 1837 году. В 1892 году острова Гилберта с соседними островами Эллис стали протекторатом Британской империи. В 1916 году острова Эллис были объединены с островами Гилберта, была сформирована единая колония Острова Гилберта и Эллис. Остров Рождества (или Киритимати) стал частью колонии в 1919 году, а острова Феникс — в 1937 году.

Во время Второй мировой войны остров Банаба и большинство островов архипелага Гилберта, в том числе атолл Тарава, были оккупированы Японией. Тарава — место, где произошла одна из самых кровопролитных битв на тихоокеанском театре военных действий (в ноябре 1943 года, между японской и американской армией у деревни Бетио, прежней столицы колонии).

В 1963 году колониальными властями были проведены первые серьёзные реформы в управлении колонией. Были сформированы Исполнительный и Консультативный советы. В последний допустили представителей местного населения, назначенных местным резидент-комиссаром. В 1967 году Исполнительный совет был преобразован в Правительственный совет, а Консультативный совет — в Палату представителей с участием чиновников колониальной администрации и 24 членов, избранных местным населением.

В 1971 году колония получила статус самоуправляемой единицы. Во главе её был поставлен губернатор. Вновь созданный Законодательный совет избирался преимущественно местным населением. Депутаты избирали из своего состава представителя, выражавшего их интересы в новом Исполнительном совете.

В 1975 году колония была разделена на самостоятельные колонии Острова Гилберта и Острова Эллис. В 1978 году острова Эллис стали независимым государством (современное название — Тувалу). 12 июля 1979 года независимость получили острова Гилберта (современное название — Республика Кирибати). В 1983 году вступил в силу договор о дружбе между США и Кирибати, заключённый ещё в 1979 году, по которому США отказывались от претензий на 14 островов в архипелагах Лайн и Феникс, признав их частью Кирибати.

Основной проблемой республики всегда являлась перенаселённость островов. В 1988 году часть населения Таравы была переселена на менее густонаселённые острова республики. В 1994 году президентом страны был избран Тебуроро Тито (был переизбран в 1998 году). В 1999 году республика Кирибати стала членом ООН.

В 2002 году был издан закон, позволяющий правительству страны закрывать газеты. Это случилось вскоре после появления первой успешной неправительственной газеты. Президент Тито был переизбран в 2003 году, но в марте 2003 года он был смещён с занимаемого поста. В июле 2003 года президентом стал Аноте Тонг из оппозиционной партии.

Атоллы Молден и Киритимати в XX веке использовались США и Великобританией для испытания атомного оружия, а в 1960-х годах — водородной бомбы.